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認定製品〈第1回認定〉
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シフォンタンク シフォンタンク
ふだん何気なく飲んでいる水道水だが、浄水場では砂などによるろ過装置で浄化されている。そのろ過材用の砂の国内シェアトップ企業が日本原料 (川崎区)である。戦後の日本の水道品質を支えてきたといっても過言ではない。ろ過材販売で創業以来66年という歴史を持つ同社は、ろ過材を自動的に再生する画期的な機能を持つろ過装置「シフォンタンク」を独自に開発、メーカーとして更なる飛躍をしようとしている。
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鳴き砂ヒントに洗浄方法を開発

「鳴き砂は砂の表面がキレイでつるつるしているため、砂がこすれあってキュッ、キュッという音がでる。普通の砂でも水とともに円筒に入れ横にして800時間も回転させると、鳴き砂になる。これをヒントに、社運を賭けてまったく新しい砂の洗浄方式を開発した」と、日本原料の齋藤安弘社長はシフォン式と名付けたこの洗浄の原理を分かりやすく説明する。つまり、砂と砂とが互いにぶつかり合いながら動けば、汚れが取れて川底の砂のように蘇るというわけだ。
どうしてこういう微妙な洗い方をしなければならないのか。それは、砂は、強く洗うと砂が割れてしまうからだ。精密なろ過には砂の大きさを直径0.6mmなどで揃えることが必要となっている。これが割れて直径0.3mm以下になるとリサイクル(再生)利用はできない。
この、割らずに表面についた汚れを落とすには、どうしても「お米を研ぐような」動きが必要になるのだ。それをヒントとして同社は三次元的な渦流をつくり出し、効率的なもみ洗いを行える機構「シフォン洗浄」を開発した。

ろ過材リサイクルから出発

水道水など大規模なろ過は、ろ過池を使って行われる。ろ過材は、下から大きい砂利、小さい砂利、砂、という順に積み上げていく。水が一番下から染み出てくるときにはすっかりキレイになっているわけだ。こうしたろ過材も長年使用し続けると汚れる。最近は原水の状態が悪化しており、汚れるスピードが早くなっているという。
このため、浄水場などでは定期的にろ過材をクリーンな状態に戻す「更生工事」を行っている。ろ過池からろ過砂などを取り出して洗浄するもので、シフォン式の洗浄機を現場に運び、利用してきた。

ろ過装置自体が洗浄、ろ過材交換不要に

今回の受賞したシステムは、このシフォン式のろ過材洗浄機能を備えたろ過システム「シフォンタンク」である。これは、ろ過水量1時間当たり60立方メートル程度までの中小型のろ過装置自体に、シフォン式の洗浄システムを組みこんだものである。
「ろ過材のメーカーとして、多くのろ過装置メーカーと付き合いをさせていただいていましたので、新規参入になり、メーカーから嫌われるのではと考え、自ら各社を回ったところ、『やってごらんなさい』と温かく迎えられ」(齋藤社長)、拍子抜けしたというエピソードがあった。このシステムが後になって爆発的なヒット商品となった「シフォンタンク」で、ついに世に出ることとなった。
「シフォンタンク」の特徴は、
1. ろ過材の交換が不要
ろ過材を定期的にクリーニングしながらろ過するため、ろ過材が常に清浄な状態に保たれ交換が不用になった。
2. 維持管理費を大幅に低減
ろ過材交換不要なため、交換工事費、ろ過材産廃処分費用、ろ過材購入費などが不用になる
3. 産業廃棄物となる使用済ろ過材がなくなり、ゼロエミッション(ごみゼロ)に貢献できる。
ろ過材を半永久的に使用できるためこれを産業廃棄物として処理する必要がなくなり、継続的な環境保全に貢献する。
4. 水質維持管理コストが大幅に削減できる
ろ過材中に濁質が堆積することがないため、ろ過材に付着した有機物によりろ過材同士が固着する現象を防止する。このため、水質が安定状態に保たれ、水質分析やろ過状況の分析などの費用が削減できるなどである。
今年5月、ドイツで開かれた世界最大級の環境・廃棄物専門見本市に出品したが、各国の水道関係者から注目を集めた。川崎ものづくりブランドが、国際的に評価を得たことになる。

認定委員の評価
・環境対策効果が高く分かりやすい
・シェアが80%と高い
・国内外で特許を取得
・環境関連として川崎のイメージアップにつながる
・販売実績も十分ある
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